【特稿】年終大清倉:2014年R&B專輯十選(上)


過去幾年,Robert Glasper重整了黑人音樂的觀點和看法,並立下一個現代哲學觀。在未來幾年的催化過程中,伴隨著內部自省和外部省視──即創作者自我接受程度和創作者之外的契合度──得到一個妥協;假如湊合得良好,將來我們會聽到更多「Jazz為底」的宏觀黑人音樂;反之,我們可能繼續聽著:循Adele英國模式的Sam Smith、假鬼假怪的Nicki Minaj、天分平平的Jason Derulo、恣意放肆的Chris Brown,每況愈下的Marques Houston和Omarion,還有不上不下的Ne-Yo、Trey Songz、T-Pain,任由這些人和其背後製作團隊所支配的音樂。

2014年也不是沒有好作品。傳統女將方面:身為樂壇中堅,Angela Johnson《Naturally Me》和Ledisi《Truth》補捉過去美好年代卻不落俗套,真誠滿滿;Avery Sunshine《The SunRoom》從音符中流露熱情、喜樂與歡愉,是憂鬱者的一帖良葯;出身紐約布魯克林的Lady Daisey《In My Headphones》,是和製作人丈夫Batsauce共譜的高質量白人R&B作品;Goapele《Strong as Glass》找來Eric Benét團隊製作部分歌曲 ,如同齡的Marsha Ambrosius那樣詮釋風韻愈加成熟的歌曲。美國之外的女將則有:汲取R&B汁液的Kimbra《The Golden Echo》,展現這位紐西蘭音樂精靈的不凡企圖;法國歌姬Loretta(原名Laure Milan)《Find a Way》,重拾我們對於六、七零年代美國黑人音樂的綺想。

美國男子方面:Mali Music《Mali Is...》充滿著爆發力,可能是近年來R&B/Gospel/Pop的最佳專輯;Ruben Studdard《Unconditional Love》雖是翻唱舊作,卻補捉到屬於現代音樂的流暢感;獨立音樂人Curtis Harding《Soul Power》,是脫離流行音樂的洗滌心靈佳作;Timothy Bloom《Timothy Bloom》延續2011年的EP《The Budding Rose》,將更多的Rock因子注入其中以展其志;低估卻打不退的Kameron Corvet《Darker than Gray》,同樣是順暢的黑人Rock好物;Jarrod Lawson《Jarrod Lawson》堪稱白人的Frank McComb,37歲才出道且彈一手好鍵盤不枉多年蘊釀;好久不見的勇者Dave Hollister《Chicago Winds...The Saga Continues》,從Gospel回到R&B行伍是最大賣點;號稱Marvin Gaye傳人的Brian Owans《Preach!》,則一鼓作氣將聽眾拉回到上世紀的六零年代氣氛。美國之外:法國人Medi《 One is not Enough》維持貫有歡樂氣氛,復古的貝斯和吉他聲讓人雀躍不已;同為法國出品的Ben L'Oncle Soul《 A Coup de Rêves》,完全的Retro Soul引人回到舊時代;馬其頓人Vladimir Četkar《Hevenly》曲風可比Earth, Wind & Fire,樸實鋪陳中偶現華麗吉他技法是一大賣點;德國厚實男聲Flo Mega《Mann Über Bord》,歡樂的戲劇效果使人不得不一聽再聽。

團體部分,白人新樂團Moonchild《Please Rewind》、夫妻檔樂團Kindred the Family SoulA Couple Friends復古團Lee Fields and the Expressions《Emma Jean》和Sharon Jones & the Dap-Kings《Give the People What They Want》,以及黑人舊樂團Full Force《Full Force: With Love from Our Friends》,都是值得佇足的好作品。


十、流行水漂

Luke James - Luke James 
2014年發表第一張個人專輯《Luke James》的Luke James,事實上不是一位新人。成長於美國路易斯安那州紐奧良的Luke James Boyd,高中時期就和同班同學組團並在當地演唱,畢業後延續其志,2004年和同學之一的Quinten Spears一同加入Clive Davis的J唱片,2006年以Luke & Q雙人團體之名發表單曲後無下文。不久,Luke & Q決定分道揚鑣,Luke James繼續和線上歌手合作,也自行出版兩張mixtape。蟄伏多年,終於得到Universal唱片一紙合約,辛苦十幾年,終告有成。

《Luke James》是一張多方討喜的專輯,憑著多年的合聲經驗,Luke James仔細研究R&B的分支──新式PBR&B和舊式Nu-Soul──並透過仿Miquel和Maxwell的歌唱手段,把不同世代的R&B融在這張他得來不易的專輯裡。所以,我們可能無法見到《Luke James》站穩在Iggy Azalea、Chris Brown、Jason Derulo、Rihanna、Jessie J、Ariana Grande、Nicki Minaj等人所營造的R&B/HipHop世界,但《Luke James》所代表的時代意義就好比John Legend〈All of Me〉在2014年奇蹟般席捲各國各大排行榜那般教人為之振奮。

不論這些現象是不是曇花一現,不論Luke James是不是有他的舞台,至少,流行音樂願意給真正在做真正R&B的音樂人一個亮相的機會,就是其存在價值。



九、回首共治

Calvin Richardson - I Am Calvin
始終身心強健的Calvin Richardson,征戰沙場已十五年之久。首兩張專輯的概念是稍稍貼近Nu-Soul的Pop/R&B,但繳出來的成績不夠亮眼;之後他移籍至Shanachie唱片,並從第三張專輯《When Love Comes》開始,一直走到2014年加入Eric Benét自營廠牌Jordan House唱片的第六號作品《I Am Calvin》,嘗試回到Urban contemporary之路。

Urban contemporary和Urban adult contemporary、Contemporary R&B的定義類似,這種曲風無非是做給成人聽的,Michael Jackson、Luther Vandross、DeBarge、Stevie Wonder、Whitney Houston等人八零年代前後的歌曲就是典型,這和現下歸為Urban contemporary的Janelle Monáe、Frank Ocean等人歌曲風格完全不同。

基此,《I Am Calvin》的高度和難度在於:Calvin Richardson如何與以Demonté Posey為首的Eric Benét製作團隊碰撞出九零年代初期的Urban contemporary火花,並保持現代感又不顯老態。我認為過去的Calvin Richardson走的路線也非傳統的Urban contemporary,反倒不時顯露對於七零年代之前的嚮往,2009年的《Facts of Life: The Soul of Bobby Womack》整張專輯就是對Bobby Womack的致敬。《I Am Calvin》也「不小心」放了一首Bobby Bland的名曲〈I'll Take Care of You〉,多久以前的歌?1959年。除此之外,Calvin Richardson都認真配合「正Urban contemporary軍」的Eric Benét和Demonté Posey,放緩步調,把自己的草根性格埋在都會風情的羽翼裡。

Calvin Richardson是個努力唱歌也努力健身的R&B格鬥家,《I Am Calvin》值得在2014年記上一筆。



八、古風延續

Noel Gourdin - City Heart, Southern Soul 
還記得2013年本站推薦年終十大R&B專輯之一的Bradd Marquis《Thank You》嗎?和Bradd Marquis同樣致力於Soul/R&B創作的Noel Gourdin,2014年轉投入黑人音樂大廠Shanachie唱片的個人第三張專輯《City Heart, Southern Soul》,讓我們聽到他對於音樂創作的堅持。

Noel Gourdin的專輯製作班底從第一張專輯《After My Time》的Keir "Kay Gee" Gist(HipHop團體Naughty by Nature成員)團隊,到第二張專輯《Fresh: The Definition》的老闆Marcus "DL" Siskind,都為這位現年三十四歲歌手的音樂生命帶來滋養。2014年的《City Heart, Southern Soul》專輯,則找回Kay Gee幫的Marcellus "Handzdown" Dawson,並力邀達拉斯音樂全才Ty Macklin,終於完成這張帶點老靈魂樂又不至於陳舊的好專輯。

Noel Gourdin所走的音樂路線和師兄Jaheim頗為類似,他們自小都聽著父輩所聽的音樂,潛移默化下,造就了今日的音樂表現。如專輯名稱,Noel Gourdin希望從這十首歌曲重現南方音樂(Southern soul)的氛圍。也許,這種曲風已落為俗套,或根本無人聞問,但身為R&B歌手,Noel Gourdin能夠如期繳出作品,便已足矣。


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