【特稿】年終大清倉:2014年R&B專輯十選(中)

七、Nu-Soul拾遺

Marwan Soulflow - Eternal
你有多久沒聽Musiq Soulchild了?可能許多人聽了2013年Musiq Soulchild和Syleena Johnson聯手Raggae專輯《9ine》後會感到失落──Musiq Soulchild你為什麼轉換跑道!(據說2014年還玩起了Rap)所幸,Marwan Soulflow的即時現身,替我們補上了因Musiq Soulchild不務正業而懸宕多年的位置。

誰是Marwan Soulflow?居然連藝名都有Soul?擁有Musiq Soulchild的歌唱技巧(vocal skills),Marwan Soulflow素人時期的大小歌唱擂台經驗豐富,正式跨入業界後,和Mike City、Paul Allen等唱片製作人學習深度技術,2013年順利發行了試水溫的《Immortal》,引起了芝加哥當地的注意,隔了一個年,打鐵趁熱的首張正式專輯《Eternal》(收錄一些曾收在《Immortal》的歌曲)更一舉擴展他的音樂視野。

R&B樂壇往往有種詭異現象,許多實力堅強的歌手,只出了寥寥可數的一、兩張專輯便無下文了;像是Valvin V. Roane,不管後來自費出版的作品品質良莠與否,2006年初試啼聲《The Revelation is Now Televised》始終是Nu-Soul經典專輯之一。或許也會淪為「一片」命運的《Eternal》,值得名列2014年重要專輯之一的原因,是做出近年極少憑著不受現代音樂干擾的Nu-Soul/R&B,更須一提的是,《Eternal》裡的許多歌曲像極了Musiq Soulchild的外在律動和Valvin Roane的內在精神,而同名單曲〈Eternal〉就是以上陳述的最佳明證。

《Eternal》沒有得買?沒關係,Marwan Soulflow釋出《mars/venus: the mixtape》可供下載。好消息是,2015年年初,《Eternal》可能會出版實體CD,屆時我們可再仔仔細細的品味這張低調的絕對好物。




六、力挽狂瀾

Marsha Ambrosius - Friends & Lovers
綜觀這幾年的R&B女聲,第一號人物當屬Marsha Ambrosius。

來自英國的Marsha Ambrosius是Nu-Soul強盛時期的「產物」,上世紀末跨海去到美國費城,加入DJ Jazzy Jeff為首的「A Touch of Jazz」音樂集團,和同鄉Natalie Stewart組成知性雙人團體Floetry,2002年至2005年密集出版了三張專輯,目前兩人各自經營其音樂事業。

Marsha Ambrosius如同India.Arie、Angela Johnson和Hil St. Soul,擁有強大的創作能量,是有別於一般唱著男性創作歌曲的女歌者,著名事蹟是受Michael Jackson之邀譜出〈Butterflies〉一曲。2014年個人第二張專輯《Friends & Lovers》和2011年個人首張專輯《Late Nights & Early Mornings》的發行空檔期間,Marsha Ambrosius偶爾發表即興錄音歌曲,更常常走入人群來場澎湃演唱,是從未中輟的Nu-Soul模範女歌手。

《Friends & Lovers》依然充滿Marsha Ambrosius的音樂精神,每首歌曲都像是自己的孩子,所以唱起來特別得心應手;聽眾可經由整張專輯感受Marsha Ambrosius情緒豐沛聲線所帶來的起伏。然而,和《Late Nights & Early Mornings》不同的地方在於,《Friends & Lovers》請到的是稍微脫離了Nu-Soul路線製作人,像是擔綱多曲的Da Internz其實是HipHop底,但,請注意努力創作的年輕Nu-Soul/R&B製作人Eric Hudson,他的作品充滿著想像和活力,甫出版的Omarion《Sex Playlist》和K. Michelle《Anybody Wanna Buy a Heart?》兩張專輯也能見其鋒。因此,聽來頗為順暢的《Friends & Lovers》,理應是可打入流行樂界的「偷渡Nu-Soul之作」。




五、Glasper效應

Brandon Williams - XII

Lil John Roberts - The Heartbeat

Damani Nkosi - Thoughtful King

David P. Stevens - Mr. Guitar
我曾說過,若流行榜上的「R&B」無法反映依舊存在獨立樂界、熱絡(非銷售量)的R&B真實世界,那麼,我們只能轉而從類似Robert Glasper的合輯方式,從夾縫中勉強發現吐枝。

英國黑人音樂廠牌Cafe De Soul在2002至2005年這段期間出版了五張以自家為名的合輯,默默大量收錄當時能見度不高但值得成為歷史紀錄的高質感R&B歌曲。現在看來,Robert Glasper帶起的類合輯風潮,似乎正重演十年前在大西洋彼岸的小小運動(目前英國Expansion唱片旗下製作人James Day也正做著同樣的事)。

2014年,有四張專輯立在同一R&B象限的不同座標之上,專輯主人眼觀四面,各自採摭所需的R&B種子,而後灑在空中,任其飛揚,等待開花結果。

其一,發揚Robert Glasper意念的是Brandon Williams的《XII》。鼓手出身的他,花了兩、三年的時間,「想」出了如何廣邀各不同年齡層的音樂人並維持一張R&B專輯該有的美感。《XII》是個精雕細琢的好物,請仔細聆聽。

其二,同樣是鼓手的Lil John Roberts,《The Heartbeat》比起《XII》,請來的音樂人就顯得更多元:思考從Jazz為基礎,包容其他樂種,前瞻性比《XII》跨得更遠。

其三,來自加利福尼亞州Inglewood的嘻哈人Damani Nkosi,一改過去性格,改與R&B重量級製作人Warryn Campbell合作,並與一幫Nu-Soul界歌手,創作出《Thoughtful King》這張跳出樂種框架的高深度專輯。看看Damani Nkosi對《Thoughtful King》的定義:hip hop、hip-hop/rap、r&b、r&b and neo-soul、rap、soul、hiphop rap、jazz、r&b hip hop soul、soul hip hop,其企圖顯然可見。

其四,吉他手David P. Stevens的第4張作品《Mr. Guitar》。這不只是一張傳統的Fusion Jazz或Instrumental Jazz專輯,打從2009年的第二張專輯開始,David P. Stevens固定請來幾乎無發片計畫如Carol Riddick和Jaguar Wright等實力派歌手,隱約再現Cafe De Soul的蒐集癖。

除了《Mr. Guitar》,其他三張專輯都有Robert Glasper相助,R&B界已不能沒有這位不務正業的爵士建盤大師了!




四、獨立樂章

Taylor Pace - Return of the Phoenix
兩歲的時後,Taylor Pace的父母發現這個兒子擁有過人音樂天分,因而帶著他上教會也教他怎麼唱歌和彈奏樂器(如Taylor Pace自述:I've basically been involved with music all of my life growing up with parents that were prominent gospel musicians, so music is literally my life.),更陸續獲得許多音樂賽事的得獎肯定。這樣的日子累積十幾年後,上了Howard大學的Taylor Pace,以Jazz為宗,學會更多音樂學理和深度演奏技術,很自然的將音樂觸角延伸到如何出版一張完整作品。

2014年,終於在出版多張EP之後,誕生出概念完備的專輯《Return of the Phoenix》。秉持著德克薩斯州音樂人格外出色的傳統,才華洋溢的Taylor Pace,即使身懷絕技,卻拉低身段將孤高的Nu-Soul融入大眾易於接受的R&B曲調裡,且將一首首歌曲駕馭在Jazz的編曲基準上,因此,我們無法明確定義《Return of the Phoenix》走的是哪個方向,不如看看各方評論,邊聽邊感受:「earnest and productive. Jack Bowers - allaboutjazz.com」、「The kind of deep soul sounds that keep on groovin. Urban Landscapes Radio - Myspace」、「A True Artist over here indeed...Live performances are wicked! Kidd Sundance - Myspace」。

身為一位獨立音樂人,毫無束縛的提供好(Good)音樂是其本職,在流行音樂無比空洞的現在,Taylor Pace的出現,彌足珍貴。

如果喜歡,請不吝惜花點錢購買《Return of the Phoenix》。
 

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