【特稿】MOTOWN變形記(上):與狼共舞


事到如今,Motown唱片已無法扛起它風靡七零年代的「MOTOWN」招牌。

如果你隨便問一個人,問他知不知道什麼是「摩城之聲」(Motown Sound),想必你會得到類似的答案:「像Stevie Wonder和Marvin Gaye唱的黑人音樂。」1959年,也就是五十五年前,Barry Gordy在美國底特律創立「MOTOWN」,1972年拓殖至洛杉磯,三十年的光榮歲月轉眼即逝。1988年,Barry Gordy把他的吸金器「MOTOWN」賣給美希亞(MCA)唱片不是沒有徵兆:失去一批打江山(如Holland-Dozier-Holland)等詞 曲人和製作人,老歌手(如Stevie Wonder)和團體(如The Commodores)只能維持基本盤而風光不在,再加上推不出足以扛下老店招牌的新面孔,趁著品牌尚有價值,變賣不失良途。

1990年之後,「MOTOWN」靠著Boyz II Men前三張專輯《Cooleyhighharmony》、《II》、《Evolution》和Brian McKnight《Back at One》等百萬大碟起死回生,也靠著Erykah Badu打開新市場,但2000年至今,血統純正的Kem和India.Arie頂多稱得上表現良好,比起前輩有著不小的落差。

「MOTOWN」怎麼了?

1991年,全球化風潮肇始,「MOTOWN」因MCA唱片訴訟糾紛改由寶麗金(PolyGram)唱片發行;1995年,加拿大飲料集團Seagram 跨足娛樂界,吃下MCA唱片80%股份,1998年,再吃下寶麗金唱片,正式以「Universal Music Group」名義進駐環球音樂出版集團(Universal Music Publishing Group),也就是俗稱的環球唱片;2005年,「MOTOWN」與舊的Republic唱片一同自Universal Motown Republic Group獲得發聲權,以Universal Motown Records為名再出發;2011年,Universal Motown Records改回原本的Motown唱片,並由集團的VP(Vice President,副總裁)、當年僅32歲的Ethiopia Habtemariam掛名SVP(Senior Vice President,資深副總裁),並轉由原維京唱片系統的The Island Def Jam Music Group發行(Def Jam本來就有專做R&B的部分Def Soul部門,此時營運中心也回到紐約)。

「MOTOWN」在錯綜複雜的股權移轉過程中未遭淘汰,很重要的因素是,「它雖非大型唱片公司,但懂得在低調生存、絕處逢生的道理」。二十一世紀初期,唱片業儼然一副日薄西山模樣,可是活水仍在,而環球唱片經由幾年的內部複雜重組中,最終由水商出身的法國威望迪(Vivendi)娛樂集團吃掉。順帶一提,Vivendi因擴張太快不得把股權賣給奇異(General Electric,GE)公司,後來奇異與國家廣播公司(The National Broadcasting Company,NBC)合併成為現在的國家廣播公司。

關於「MOTOWN」,環球唱片找來年輕的Ethiopia Habtemariam和Def Jam系統出身的Ne-Yo(2012年加入運作團隊,與R&B資深製作人Rex Rideout同任職A&R部門的SVP),取代原先在Atlantic和Elektra唱片耕耘多年的Sylvia Rhone(1952年生)。此舉顯然是以貼近年輕世代的音樂思維進行組織改造。根據紐約時報(The New York Times)2014年4月1日HTC News隔日報導,環球唱片因績效不佳,毅然打散The Island Def Jam Music Group,「MOTOWN」、Def Jam唱片及Island唱片大家一起斷了奶水(但不是棄嬰),環球唱片把它們變成獨立運作的小部門。而Ethiopia Habtemariam升為「MOTOWN」總裁(President)位置,顯然要她承擔更多的品牌責任(Ethiopia Habtemariam從14歲起便任職於Babyface的唱片公司,匪淺關係促成Toni Braxton和Babyface的復出)。

「MOTOWN」已經不等於「摩城之聲」。長期周旋詭譎商場,其身姿不復當年,大多從事復刻舊專輯的工作,近期足以搬上檯面的新作只有Toni Braxton和 Babyface共構專輯《Love Marriage & Divorce》,以及India.Arie的幾張作品而已。

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