【特稿】年終大拍賣:2015年節奏藍調專輯十選(三)

Mike Blankenship - Living for the Future



風格:獨立音樂花朵

短評:《Living for the Future》有你無法置信的靈巧身段

以奧克蘭為中心,美國舊金山灣區(Bay Area)的音樂運動始終沒有停止過,從Sly & the Family Stone開始,這裡陸續產出了Tower of Power、The Pointer Sisters、Raphael Saadiq(及他所待過的團體Tony! Toni! Toné!)、En Vogue、Goapele、Keyshia Cole等等曾經叱吒流行樂界的歌手及團體(近期受注目的Kehlani可能也是我們必須關心的對象)。

進入二十一世紀後,獨立音樂與流行市場漸行漸遠,使得獨立音樂人必須扎根於某個城市方得以維繫其生計;而當我們提到灣區節奏藍調的近期發展,可將焦點放在Martin Luther和Kev Choice這兩位創作力極為豐沛的全能歌手,此外,打從2014年自成系統的鼓手兼製作人Mike Blankenship(1978年生),終於在2015年以此張可謂大躍進的《Living for the Future》專輯,加入了灣區獨立節奏藍調行伍。

與Tony Minvielle的《Into Somethin' Vol 1 -- Presented by Tony Minvielle -- A Conscious Journey into Soul & Jazz》同為今年出色的兩張「Fusion」合輯(Mike Blankenship將視角放在美國灣區,Tony Minvielle則放眼全球,觀點各異,但都可想像成Robert Glasper黑人音樂復興的「非學院派」概念延伸),Mike Blankenship利用大量鍵盤、貝斯、吉他以及銅管、木管樂器編制聲音,在《Living for the Future》之中用盡全力,節奏分明,撥開流行音樂雲霧,找出隱藏在節奏藍調裡的蓬勃創造力:Kev Choice夾帶嘻哈與節奏藍調的混種基調;Sy Smith貢獻神遊唱功;Omega Rae新靈魂對唱曲再現Musiq Soulchild之風;Nia Andrews和Sangin Sara表現如預期般純熟;Will Hammond Jr​.、​Howard Wiley、​Joel Behrman等負責歌曲不枉爵士樂手風範;Codany Holiday和Juan Perez催人懷念嘻哈界曾經蔚為潮流的優美節奏藍調男聲;Locksmith投桃報李回贈一曲以表Mike Blankenship連續製作其兩張嘻哈專輯之心。最後,怎能忘記Sheila E.大力提攜後輩的具體行動呢。

《Living for the Future》藉由包羅萬象的曲風,擺脫流行音樂廠牌的眾多束縛,撞擊並刻劃新的節奏藍調面貌,而這就是專輯名稱的緣由:「With that experience comes a responsibility to harness the past and an opportunity to literally rewrite our future.」原來,這群音樂人正默默做著正經事啊。

(Mike Blankenship鼓打得真好,鍵盤彈得真出色!)




Tahirah Memory - Pride



風格:女聲

短評:我們往往不曉得這個世界何時會出現如《Pride》那般驚喜之作

來自美國奧勒岡州波特蘭的Tahirah Asha Memory,原本只是地區型歌手兼樂手,這張目前尚未打開知名度的《Pride》是她的個人首張專輯;今年年中,我經由2014年評價極高的白人靈魂歌手Jarrod Lawson那裡認識了Tahirah Memory,因而在初聽《Pride》之前就有著不小的期待。

同屬波特蘭節奏藍調集團並為PDX Jazz(PDX是波特蘭機場簡稱,以此為名的Portland Jazz Festival自2003年起每年舉辦)成員,身上流著波特蘭人勇於開拓疆土的血液,Tahirah Memory在出版個人專輯前後(2014年起)不只在當地積極經營音樂事業,還與Jarrod Lawson一同去至歐洲打拚,陸續接洽英國倫敦老牌唱片行Soul Brother商談發行事宜及參與EFG London Jazz Festival,甚至遠赴荷蘭阿姆斯特丹的North Sea Jazz Club、義大利佩魯賈Umbria Jazz Festival、米蘭的Blue Note、比利時布魯塞爾L'Archiduc、瑞典于默奧的Umeå Jazzfestival、德國柏林的科隆的JazzrockTV及漢堡的Überjazz Festival等諸多現場演出。

Tahirah Memory之所以能夠受到各國不同音樂單位的青睞,表示這種介乎節奏藍調與爵士的歌曲呈現方式,特別符合與觀眾面對面的現場互動需要,同時也是可供新靈魂歌手為借鏡,打開深鎖大門、踏進人群的適宜途徑。

《Pride》幾乎是Tahirah Memory和Jarrod Lawson兩人的獨力製作,十三首歌曲步調趨於一致,與即將提到的Kenya《My Own Skin》多人創作思維確實有所不同;其次,如果節奏藍調找不到新的詮釋方式,拙於拓寬能見度,不想吸引舊歌迷嘗試新曲風,不願拉攏新樂迷接觸老流行,不收買樂評來提高市場價值,它將會繼續停在「Nu-Soul」或「New-Soul」的符號裡面,消極抵禦新時代的種種挑戰,而後消逝。




Raheem DeVaughn - Love Sex Passion



風格:男聲

短評:請跟著《Love Sex Passion》的腳步進入愛情木人巷

移籍至美國黑人節奏藍調音樂大廠eOne,Raheem DeVaughn在這張個人第五號大碟投入完全心力,依舊創作多首超過五分鐘以上的歌曲,足以成為2015年流行節奏藍調的最佳代表。

流行樂界確實需要像Raheem DeVaughn這種堅持發片的實力派歌手,《Love Sex Passion》是一張兼顧新、舊聽眾不同音樂聆聽歷史的「妥協」之作,因為我們可以輕易察覺到Raheem DeVaughn取材自Marvin Gaye和Lenny Williams等名家的演繹方式,同時也可以從〈Temperature's Rising〉這首取樣R. Kelly名曲〈It Seems Like You're Ready〉之中感受新瓶裝舊酒的魔力。此外,專輯製作團隊也是新舊交陳:費城新靈魂樂弦樂大師Larry Gold、與Mary J. Blige長期搭配的Chucky Thompson、中生代長號手Jeff Bradshaw、華盛頓特區老友DeAndre "Dre King" Shaifer、跨足爵士和節奏藍調的鍵盤手Frederico Peña等等;新興者如歌手BJ the Chicago Kid、製作團隊The Colleagues、與Eric Roberson合作過的Zachariah McGant等等。

Raheem DeVaughn在上述音樂人的協助下,游刃有餘的完成了他的愛情第五部曲《Love Sex Passion》(Raheem DeVaughn曾宣示他這輩子的所有專輯名稱都會有「Love」這個單字),扎實創造出長達七十餘分鐘、帶有些許現代流行味卻滿是談情說愛復古情操的豐富內容,絲毫沒有做作的刻意呈現,放眼歌壇,目前也可能只剩Raheem DeVaughn有這個本事了。




Kenya - My Own Skin



風格:新靈魂

短評:《My Own Skin》是今年上半年最好的一張專輯

經由擅於經營爵士與巴薩諾瓦氛圍的貝斯手Khari Cabral Simmons(曾與Sabrina Malheiros、India.Arie、Rhonda Thomas、Monday Michiru、Cecilia Stalin等不同女聲合作,近期則與男聲Donnie密切工作中)、Julius Speed(曾與Vivian Green、Heston、Anthony David等節奏藍調歌手合作)和Kendall Duffie(美聲團體Kloud 9兄弟檔之一,暢銷於英國)的製作構思,使得《My Own Skin》呈現一種極微細緻的音樂質感,而各位可試著比較今年另一位女聲Rhonda Thomas的專輯《Vinyl Daze》,兩張專輯都是同樣的製作班底。

對於製作人來說,如何增強歌手的聲音表情甚至比修飾缺點更為重要,除非製作人不願或無從瞭解歌手的聲音。聰慧者如Khari Cabral Simmons,找到藏在「客戶」Kenya體內的輕柔因子,藉由如前所述爵士與巴薩諾瓦兩者所交融富含現代感的暢快節奏,重整出新的節奏藍調概念。《My Own Skin》,當屬近年頗為成功的改造典範,它不從傳統的單一視野切入節奏藍調,改由化繁為簡且平易近人的方式,無論是重唱Stevie Wonder的〈I Can’t Help It〉或主打的〈Wednesday Gil〉,感情無不自然流露,誠摯邀請聽眾進入嶄新的黑人音樂思維。

比較可惜的是,《My Own Skin》不是一張受到唱片大廠背書的專輯,市場能見度較差,各位可能要花一點時間找到它。假如要我選擇何謂「後新靈魂」(Post Nu-Soul era)時代的節奏藍調的最可能發展途徑,經由前幾年提到的Robert Glasper的爵士實驗後,我在Kenya的歌曲裡察覺到最亮的光線。


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