【歷史紀事】After 7的行銷謊言


前幾日第一次知道九零年代美聲團體After 7的〈Baby I'm For Real〉原來有MV。


 1992年的〈Baby I'm For Real〉,收錄在After 7的第二張專輯《Takin' My Time》裡,是翻唱自六零年代Motown旗下組合The Originals最著名的曲子。其實After 7這個版本的完整名稱為〈Baby I'm For Real (Natural High)〉,因為在曲子最後面還接了一段七零年代Bloodstone樂團的〈Natural High〉副歌,兩首組成一首。 

我一直記得大三那年在校園裡反反覆覆聽著這首歌,對於一個喜愛靈魂音樂的人而言,此曲總結所有可能的美麗旋律,以及溫柔、愛過頭以至於內牛滿面的心情。那是我還在補完關於九零年代R&B天王Babyface事業拼圖的一個時期。

MV也算證明了我的猜測,三人組合的After 7,當中的Keith Mitchell真的只有唱一小段主唱的部份,其餘皆由Kevon Edmonds和Melvin Edmonds競飆。後兩位當然就是Babyface(原名Kenneth Edmonds)的兄弟,而Keith Mitchell則是Babyface的好友兼事業夥伴L.A. Reid的堂弟。這個表面上關係非常緊密的組合,後來被證實是為了行銷而特別設計的形象。事實上,Keith與L.A. Reid完全沒有任何的親戚關係,只是大學時代的好友而已。 

在Keith Mitchell的人生中,音樂事業是個意外。他的父親常常告誡他,要好好讀書,努力工作存錢,這種人生觀深植於Keith心中,對於曇花一現的演藝圈自是沒有太多嚮往。就如大多數黑人歌手一般,Keith小時候在教堂詩班長大,高中時參加戲劇與合唱演出,直到大學選修了一個名為「IU Soul Review」的音樂課程,才真正激發他對音樂與表演的熱情。在那個課程裡,Keith與Kevon Edmonds分在同一個男聲組合裡,後來才加入Melvin,成為After 7的起始點,自此他們在印第安納波里斯當地做過無數表演與比賽累積實力。適逢Babyface藉著The Deele樂團揚名立萬、正要以詞曲創作/製作人身份取得空前成功之時,After 7得到為Babyface錄製demo的機會,也因此他們的聲音得以在各大唱片公司A&R耳中留下印象。 

After 7的實力雖然不容小覷,但同時也不能否認他們的確相當倚賴Babyface。Virgin唱片之所以簽下他們,有很大一部份原因只是因為After 7與Babyface和L.A. Reid的關係。畢竟在那個時期,這兩人經手過的唱片銷量幾乎張張都有金唱片等級,那既然他們的弟弟們要出專輯,哪有賣不好的可能呢?然而在這個設定之下,Keith在團體中的角色被壓抑也是可想而知,即使他的歌唱實力並不亞與另外二人(曾有歌唱老師測試過,他們三人的音域是一樣高的;著名節目主持人Arsenio Hall也多次肯定Keith的能力)。對於從前慣於在團體中擔任主唱的Keith而言,他就像一位在高中做得分射手、到了大學被教練指派當控衛的籃球員一樣,為了團體的前途,不得不壓下自己的欲望。在After 7三張專輯中,Keith能擔任主唱的部份屈指可數,不過熱愛表演的他卻常常在現場演出中大出風頭,某種程度而言也算是取得了平衡。 

相較於Brian McKnight那種幾乎完全以情歌為主的藝人,After 7的曲目同時涵蓋強勁的舞曲和芭樂情歌。雖然After 7自己較喜愛情歌路線,但在八零末九零初的New Jack Swing風潮之時,沒有幾首嗨歌根本無法炒熱現場氣氛。寬廣的歌路為他們掙得了與Whitney Houston、MC Hammer、Gladys Knight、Patti LaBelle等大牌藝人一同巡迴的機會,不用說,這當中的歌迷組成壁壘分明,愛好流行的大眾、嘻哈青少年、傳統黑人聽眾,正好讓After 7得以接觸不同族群的歌迷。 

在發行完三張專輯後,After 7宣告解散,如今仍在巡迴演出的那個After 7,只是Kevon找了另外二人頂替的團體而已。說起解散原因,其實是Virgin唱片沒有正視R&B市場,從他們之後陸續簽約的藝人、內部員工的管理中看不出對此類音樂的野心與態度,最終讓After 7失去對廠牌的信心自行解約。後來成為藝人經紀的Keith Mitchell,曾提拔首位進入主流廠牌的白人女饒舌歌手Sarai,然而情況相同,Sarai並非由該廠牌的嘻哈部門管理,而是流行部門。「流行部門無法真正了解嘻哈,」Keith這麼認為。易言之,當今獨立廠牌的林立並非趨勢,而是面對長期如此的環境,不得不的選擇。

參考資料:R&B Haven

1 意見:

  1. 哇 ! 有人這麼深入了解此團的最小咖,實在專業.

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